How Jared and Ivanka Hijacked the White House’s Covid Response

Niemand im inneren Kreis von Trump schien das neue Virus zunächst zu ernst zu nehmen. Während eines Treffens mit Modi in Indien erwähnte Trump die 34 Menschen, die an Covid-19 in Quarantäne auf Militärschiffen litten. Er beklagte, dass die Nachricht Auswirkungen auf den Aktienmarkt habe. “Ich frage mich, ob das im Vergleich zur Grippe überbewertet wird”, sagte er. Natürlich wären diese 34 Menschen nicht die einzigen, die an der Krankheit erkranken. Als die Zahl wuchs, schien Trump immer noch abweisend zu sein, etwas zu drastisches zu tun. Anders als er später sagen würde, wollte er Reisen nach China nicht sofort verbieten. Und er fragte Beamte im Weißen Haus, ob wir “eine zu große Sache daraus machen”.

Am 11. März 2020 kam einer meiner Stellvertreter in mein Büro, um mir mitzuteilen, dass sie in ein Treffen mit Hope Hicks gestolpert waren (die gerade nach einer zweijährigen Tätigkeit bei Fox als Beraterin des Präsidenten ins Weiße Haus zurückgekehrt war ), Jared und dem Anwalt des Weißen Hauses, Pat Cipollone. Die WHO hatte Covid gerade zu einer Pandemie erklärt, und die drei hatten offenbar über die Notwendigkeit diskutiert, dass der Präsident an diesem Abend vom Oval Office aus eine Ansprache an die Nation zu Covid-19 halten sollte. Eine Ansprache an die Nation ist eine ernste Sache, und wann immer es möglich ist, braucht man viel Zeit, um sich richtig vorzubereiten – es sei denn, man war natürlich im Weißen Haus von Trump, wo alles wie ein brennendes Clownauto war, das mit voller Geschwindigkeit in ein Lagerhaus raste voller Feuerwerk.

Ein paar Stunden später wurde im Oval Office ein Treffen einberufen, damit Mitglieder der Coronavirus Task Force den Präsidenten über die neuesten Entwicklungen im Zusammenhang mit dem Virus informieren konnten. Auch dazu war ich nicht eingeladen, was typisch war. In diesem Weißen Haus „passierten“ ständig Meetings. Zufällige Leute wanderten ins Oval Office und fingen an, über zufällige Dinge zu sprechen, und plötzlich wurde etwas entschieden oder Trump stimmte zu, etwas zu tun – und jeder, der nicht im Raum war, würde es später auf Twitter oder in den Kabelnachrichten erfahren . Also habe ich mich eingeladen.

An dem Treffen nahmen die beiden neuen Stars der Trump-Administration, Dr. Anthony Fauci und Dr. Deborah Birx, teil. Ich schätze, Sie könnten Robert Redfield, den CDC-Direktor, auf diese Liste setzen, aber er war irgendwie ein nachträglicher Gedanke. Fauci und Birx – insbesondere Fauci – führten diese spezielle Show. Trump hatte Fauci gemocht – etwa zehn Minuten lang. Dann hatte er, wie die meisten im Weißen Haus, entschieden, dass Fauci ein Showboot war, das sein Gesicht gerne im Fernsehen sah. Das Büro des Vizepräsidenten versuchte, ihn bei der Stange zu halten und sicherzustellen, dass seine Aussagen mit unseren abgestimmt waren, aber es schien Fauci egal zu sein, was wir dachten. Ich sage folgendes: Er wusste wirklich viel mehr über Covid und andere Infektionskrankheiten als der Rest von uns es jemals könnte. Ich konnte den Leuten also keinen Vorwurf machen, dass sie ihm zugehört hatten. Aber tun wir nicht so, als hätte er es nicht geliebt, ein Medienheld zu sein.

Das Treffen war voll. Redfield, Birx und Fauci saßen zusammen mit Vizepräsident Mike Pence und Finanzminister Steven Mnuchin vor dem Resolute Desk. Ich saß auf einem der Sofas mit Ivanka zu meiner Linken, was ich seltsam fand, da sie bisher nichts mit Covid zu tun hatte. Jared stand hinter uns, und der Nationale Sicherheitsberater Robert O’Brien (der John Bolton ersetzt hatte) und sein Stellvertreter Matt Pottinger saßen auf den Stühlen zu meiner Rechten. Mir gegenüber auf der Couch saß Keith Kellogg, Pences nationaler Sicherheitsberater, und hinter ihm stand Hope Hicks. Niemand trug eine Maske – nicht der Präsident, nicht Fauci, nicht Birx. Es gab keine soziale Distanzierung. Das Thema kam gar nicht zur Sprache.

Hope hatte das Weiße Haus etwa zwei Jahre zuvor verlassen. Ich denke, sie war verständlicherweise durch den Job als Kommunikationsdirektorin gestresst und mochte die Tatsache nicht, dass sie vorgeladen wurde und in den Ermittlungen gegen Robert Mueller aussagen musste (während sie vor den Ermittlern des Kongresses zugab, dass sie, in ihren Worten, Er erzählte im Auftrag des Präsidenten einige winzige „Notlügen“. Sie wurde auch von den Paparazzi wegen ihres Privatlebens verfolgt. Sie hatte ein Sabbatical bei Fox verbracht, wo sie einen großartigen Titel hatte und angeblich fast 2 Millionen Dollar verdiente. Ich kann nicht so tun, als hätte mich ihre Anwesenheit nicht irritiert. In meinen Augen und in den Augen anderer, die geblieben waren, um mit all dem Wahnsinn fertig zu werden, hatte Hope es sich leicht gemacht. Wir alle hätten gerne zwei Jahre lang woanders einen bequemen Job angenommen, damit wir gebeten würden, ins Weiße Haus zurückzukehren, um die Regierung zu „retten“.

Das Treffen begann ganz normal. Mitglieder der vom Vizepräsidenten geleiteten Task Force informierten den Präsidenten über ihre Informationen, die Zahl der Infizierten nach Ländern und die Prognosen für die kommenden Wochen, die ziemlich ernüchternd waren. Ihre Empfehlung lautete, die Grenzen des Landes vorübergehend für Reisende aus Europa zu schließen. Offensichtlich wurde das als drastischer Schritt angesehen, dessen Logistik riesig und komplex sein würde. Wenn es US-Bürger auf der anderen Seite des Teiches gäbe, könnten wir sie dann zuerst nach Hause bringen? Wie sieht es mit Anschlussflügen aus anderen Ländern in die USA aus? Wie würde sich der Umzug auf die Wirtschaft auswirken? Was ist mit dem Handel? Wie lange würde das Reiseverbot dauern?

Inmitten der ganzen Diskussion mischte sich Ivanka immer wieder ein: “Aber ich denke, heute Abend sollte es wahrscheinlich eine Ansprache an die Nation geben.” Ich habe das durchgehen lassen, weil wir meiner Meinung nach keine Möglichkeit hatten, ohne vorbereitete Rede, ohne Kommunikationsstrategie, ohne Konsens über alles, was wir gerade zu diskutieren begonnen hatten, und nur wenige Stunden im Voraus, eine zu schaffen. Wir haben in Trump World viele zufällige Dinge gemacht, aber das schien selbst uns zu verrückt.

Im weiteren Verlauf der Diskussion hob Mnuchin immer wieder die möglichen Auswirkungen auf die Wirtschaft hervor. Er war der Meinung, dass die Empfehlung, die Grenzen zu schließen, viel zu streng sei und die finanziellen Auswirkungen für unser Land und die Welt etwas sein würden, von dem wir uns jahrelang nicht erholen würden. Die Diskussion wurde ziemlich hitzig, insbesondere zwischen dem Sekretär und dem Nationalen Sicherheitsberater O’Brien, der einmal zu Mnuchin sagte: “Sie werden der Grund sein, warum diese Pandemie niemals verschwindet.” Hope Hicks mischte sich weiterhin mit Fragen und Ideen ein, die Wochen zuvor diskutiert worden waren. Und Ivanka, die Frauenrechts- / Mittelstands- / Krisenkommunikation / und jetzt Covid-Expertin, wiederholte nur immer wieder: “Es sollte eine Adresse aus dem Oval geben.”

Schließlich wandte sich Ivanka an ihren mächtigsten Verbündeten neben ihrem Vater. „Jared, stimmst du nicht zu?“ Irgendwelche Vermutungen, was Jared geantwortet hat?

Als ich für die First Lady im Ostflügel arbeitete, nannten wir Jared und Ivanka alle „die Praktikanten“, weil sie in unseren Köpfen widerwärtige Besserwisser mit dem Titel repräsentierten. Frau Trump fand diesen Spitznamen amüsant und benutzte ihn gelegentlich selbst. Jetzt, während einer der wichtigsten Krisen, die das Land seit einem Jahrhundert traf, verhielten sich die Praktikanten treu.

Irgendwann rief ich Ivanka mit einer offensichtlichen Frage zu ihrem Plan auf. “Was würden wir sagen?” Denn wenn sie eine Nachricht hatte, die ihr Vater überbringen sollte, war mir das immer noch ein Rätsel. Sie sah mich nur an, scheinbar verwirrt.

Birx, Fauci und die anderen Profis im Raum sahen sich den ganzen Unsinn kommentarlos an. Man muss es ihnen gutschreiben, dass sie ziemlich ernste Gesichter haben, obwohl ich mir vorstellen kann, dass sie dachten, sie seien von Wahnsinnigen umgeben. In Gedanken sagte ich immer wieder: „Das ist keine Reality-TV-Show. Wir können die Nation nicht mit einem Haufen Jumbo-Jumbo ansprechen, nur damit er präsidentiell aussieht. So funktioniert das nicht.” Das war echter Mist, und alles, woran sie dachten, war Fernsehen und Bild und Optik. Aber leider habe ich diese Gedanken in meinem Kopf behalten. Eines meiner anderen größten persönlichen Bedauern ist, dass ich nicht den Mut hatte, mich gegen Jared, Ivanka und Hope über die potenziellen Gefahren auszusprechen, die eine Ansprache der Nation ohne eine Covid-Reaktionsstrategie mit sich bringt, und was für ein Bärendienst es für die sein könnte Land und der Präsident.

Tatsächlich war ich genau aus diesem Grund von Mnuchin beeindruckt. Er zögerte nicht, seine Ansichten klar zu machen. Immer wieder drängte er sich gegen einen Raum voller Leute, die sich für eine vollständige Schließung der Grenzen einsetzten. Nachdem wir uns etwa eine Stunde lang im Kreis gedreht hatten, sagte der Präsident uns allen, wir sollten in den Kabinettsraum gehen und „herausfinden, was zu tun ist“. Ich erinnere mich, dass ich dachte, wie lächerlich es war, dass der Präsident der Vereinigten Staaten seinen eigenen Mitarbeitern sagen musste, dass sie das herausfinden und dann zu ihm zurückkommen sollten.

Wir gingen alle in den Kabinettsraum. Wir kamen um 15:00 Uhr nach oben, und es schien unvermeidlich, dass in dieser Nacht eine Ansprache des Oval Office an die Nation stattfinden würde – obwohl wir keine Ahnung hatten, was der Präsident sagen sollte. Die Diskussion begann, und sie war ähnlich wie die vorherige. Fast alle außer Mnuchin waren sich einig, dass wir die Grenzen für Flüge aus Europa schließen müssen. Was mir bei diesem Treffen auffiel, war, dass Jared, der neben dem Vizepräsidenten der Vereinigten Staaten saß, das Treffen kommandierte und das Sagen hatte. So oft ich ihn auch gegenüber Mitgliedern der leitenden Angestellten gesehen hatte, beunruhigte mich diese besondere Zeit, weil sie gegenüber dem Vizepräsidenten war. Es war respektlos, und ich erinnere mich, dass ich mich sowohl verlegen als auch angewidert fühlte.

Ivanka machte auch ihren „mein Vater“ will dies und „mein Vater“ denkt, dass das Routine ist, was es Mitarbeitern unmöglich macht, eine gegenteilige Meinung zu vertreten. Ich glaube, Birx hat irgendwann beschlossen, dass sie lange genug mit dem verrückten Zug gefahren ist, und entschuldigt sich, um wieder an die Arbeit zu gehen. Ich habe diese Gelegenheit auch genutzt, um zu gehen.

Ich wies einen meiner Stellvertreter an, die Sender anzurufen, um Sendezeit für diesen Abend zu reservieren – woran sonst niemand gedacht hatte. Katie Miller, eine Assistentin des Vizepräsidenten, war mit dem Redenschreiber Stephen Miller verheiratet. Also ging sie in Stephens Büro und setzte sich dort hin, während Jared Kushner wie hektisch Stephen die Adresse diktierte, der etwas aufschrieb. Katie tat ihr Bestes, um uns auf dem Laufenden zu halten, indem sie mir Updates schickte, wie sie sie kannte.

Unterdessen stellten sich Pressevertreter, die von der Adresse erfahren hatten, vor meiner Tür auf, um herauszufinden, was in der Rede stand. Ich wünschte, ich wusste! Sie waren von mir genauso frustriert wie ich von mir selbst.

Als Trumps Sprecher zu arbeiten war, als würde man in einem schönen Büro sitzen, während eine Sprinkleranlage jede Sekunde Wasser auf Sie schüttet und alles auf Ihrem Schreibtisch ruiniert – außer in diesem Fall nahm das Wasser die Form von Tweets und Worten und Erklärungen an. Ich kann Ihnen endlose Metaphern geben, um das Weiße Haus von Trump aus der Perspektive eines Pressesprechers zu beschreiben – das Leben in einem Haus, das immer in Flammen stand, oder in einer Irrenanstalt, in der Sie den Unterschied zwischen Patienten und Pflegern oder auf einer Walze nicht erkennen konnten Achterbahn, die nie aufgehört hat – aber glauben Sie mir, es war rund um die Uhr ein heißes Durcheinander. Wie die Leute den Job machten, ohne verrückt zu werden, war eine Frage für sich. Vielleicht hat es keiner von uns getan. Trump hat übrigens nie verstanden, dass er normalerweise derjenige war, der die Nachrichten vermasselt hat. Stattdessen beschwerte er sich bei mir: „Ich brauche einen PT Barnum!“ als sein Sprecher, so wie er immer sagte: „Ich brauche einen James Baker!“ wenn er sich über seinen derzeitigen Stabschef beschwerte. Ich glaube, mit PT Barnum meinte er einen Kommunikationsgenie, der Reporter irgendwie dazu bringen konnte, zu schreiben, was immer er wollte. Aber vielleicht meinte er nur, er wollte einen erfahrenen Betrüger. Schließlich war die berühmteste Zeile von PT Barnum „Jede Minute wird ein Trottel geboren“.

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