The party's over for Europe's center right

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In einer unglücklichen Zeitspanne von 13 Tagen sah Europas vorherrschende politische Familie – die Europäische Volkspartei – ihre erfahrenste Führerin Angela Merkel in den Sonnenuntergang gehen und ihren strahlendsten neuen Stern, Sebastian Kurz aus Österreich, auf die Erde stürzen.

Da Merkel nicht mehr für eine weitere Amtszeit kandidiert, hat ihre CDU bei der Bundestagswahl am 26. seinen größten Preis, die deutsche Regierung.

Die Partei von EU-Gründervätern wie Schuman, De Gasperi und Adenauer – und neuerdings auch von Berlusconi, Sarkozy und Van Rompuy – ist nun in ihre schlimmste Phase in der politischen Wüste eingetreten, die manche Parteiführer nennen, an die sie sich erinnern können.

Die EVP, die jahrzehntelang die EU-Politik dominiert, bleibt die größte Fraktion im Europaparlament, und Ursula von der Leyen, eine Schülerin Merkels, hält immer noch die EU-Kommissionspräsidentschaft. Aber die EVP beansprucht derzeit nur neun der 27 Sitze für Staats- und Regierungschefs am Tisch des Europäischen Rates.

Noch schockierender ist vielleicht, dass Ljubljana die westlichste europäische Hauptstadt mit einem konservativen Führer sein wird, wenn in Berlin, wie allgemein erwartet, eine neue sozialdemokratisch geführte Regierung gebildet wird.

Es ist eine atemberaubende Wendung für eine Partei, die zuvor jedes der größten EU-Mitglieder kontrolliert hat: Deutschland, Frankreich, Italien, Spanien und Polen. „Jetzt haben wir keine der Big Five“, beklagte ein EVP-Insider.

In den letzten Jahren wurde die Partei zunehmend rechts, von extremeren Populisten und Nationalisten, und links von Liberalen und insbesondere den Grünen, getrieben von der Sorge um den Klimawandel, gedrängt.

Merkels lang erwarteter Abgang nach 16 Jahren an der Spitze des größten und mächtigsten EU-Mitgliedslandes hatte bereits Zweifel an der Fähigkeit der EVP als einflussreichste Mainstream-Kraft in Brüssel aufkommen lassen.

Doch der überraschende Rücktritt von Kurz am Samstag, im Zentrum eines sich verschärfenden Korruptionsskandals, hat der EVP nun den Führer geraubt, den viele Insider als Vorbild der Partei sahen, um das Interesse und die Vorstellungskraft der europäischen Wähler zurückzugewinnen.

„Wir sind im Moment nicht in genügend Regierungen, wenn man sich die Mitgliedsstaaten anschaut“, sagte ein EVP-Mitglied aus einem nordeuropäischen Land, das Anonymität beantragte, um offen über parteiinterne Politik zu sprechen.

„Wir werden gewissermaßen in die Enge getrieben“, sagte das EVP-Mitglied. „Wir … können Wähler sowohl an die rechte … populistische Bewegung verlieren, die einige unserer ehemaligen Wähler anziehen kann, aber gleichzeitig können die modernen Menschen in den Großstädten gehen [a] Partei erneuern [a centrist or liberal party from the Renew Europe group], oder Grüne, oder was auch immer.“

Kurz, der erst 31 Jahre alt war, als er 2017 erstmals Kanzler wurde, hatte es geschafft, für seine zweite Regierung eine Koalition zwischen seiner Österreichischen Volkspartei (ÖVP) und den Grünen zu vermitteln, von der andere Konservative sich ein Zauberelixier erhofften.

“Natürlich haben viele von uns Sebastian Kurz tatsächlich angeschaut, wie, wissen Sie, könnte dies eine Möglichkeit sein, dies zu tun?” sagte das nördliche EVP-Mitglied. „Sei hart mit Migration und solchen Themen, die für viele Wähler wichtig sind, aber zeige gleichzeitig, dass du modern und fortschrittlich bist. Sie nehmen zum Beispiel den Klimawandel ernst – also natürlich seinen Rücktritt, und die Debatte um ihn ist problematisch.“

Zu denen, die Kurz als Vorbild gesehen hatten, gehörte Manfred Weber, der altgediente deutsche Europaabgeordnete, der am Mittwoch nicht ganz einstimmig als Fraktionsvorsitzender der EVP wiedergewählt wurde und seine Absicht bekundet hat, für das Amt des Präsidenten des Europäischen Parlaments zu kandidieren die europaweite Partei.

„Ich möchte europaweit etwas Ähnliches umsetzen, was Sebastian Kurz mit der Volkspartei in Österreich gelungen ist, nämlich die Volksparteien zukunftsfähig zu machen“, so Weber in einer Frage und Antwort erst letzten Monat bei der österreichischen Zeitung Die Presse. „Wir müssen ausbrechen und neue kreative Akzente setzen, eine moderne Volkspartei für Europa schaffen.“

„Sebastian hat es geschafft, der ÖVP einen neuen Touch zu geben und sie den Menschen näher zu bringen“, sagte Weber. „Das fängt damit an, dass er Frauen in wichtigen Positionen schätzt. Er setzt seine Wahlprogramme konsequent um, fordert einen neuen Grundvertrag für Europa und hat viele Ideen, wie wir die EU voranbringen können. So gelingt es ihm, mit christdemokratischen Werten in der heutigen Welt Akzeptanz zu finden.“

Momentan scheint sich Kurz aber vor allem einer möglichen Anklage wegen Korruptionsvorwürfen meist näher gebracht zu haben. (Er bestreitet Fehlverhalten.)

Webers Leiden

Unterdessen wird Weber trotz seiner überwältigenden Wiederwahl am Mittwoch von einigen Mitgliedern der EVP eher als Symbol für die Probleme der Partei denn als Schlüssel zu ihrer Wiederbelebung angesehen.

Der Bayer war die EVP Spitzenkandidat, oder Spitzenkandidat für den Präsidenten der Europäischen Kommission, bei den Wahlen zum Europäischen Parlament 2019, die nur vom Europäischen Rat abgelehnt werden. Weber kehrte auf seinen Posten als Fraktionsvorsitzender zurück und wurde weithin als Kandidat der Partei für das Parlamentspräsidentenamt im Jahr 2022 erwartet, im Rahmen eines Abkommens, das vorsah, dass der Posten von den Sozialisten in die EVP verlagert wird.

Im vergangenen Monat erklärte Weber jedoch, dass er den Job nicht mehr wolle und stattdessen den Vorsitz der europaweiten Partei anstreben werde, um Donald Tusk, den ehemaligen polnischen Ministerpräsidenten und Präsidenten des Europäischen Rates, zu ersetzen, der im Juli seinen Rücktritt als EVP-Präsident und Rückkehr zur nationalen Politik.

Mehrere EVP-Mitglieder in Brüssel sagten, Weber sei zu dem Schluss gekommen, dass die Sozialisten das Machtteilungsabkommen von 2019 nicht einhalten wollten und er wahrscheinlich ein umkämpftes Rennen um die Parlamentspräsidentschaft verlieren würde.

Mit dem Beharren auf der Beibehaltung der Fraktionsführungsposition sowie der Anwerbung des Parteivorsitzes sagten diese EVP-Mitglieder, Weber stelle sowohl seine persönlichen Interessen über die der Partei als auch die Entstehung einer neuen Führung verhinderte.

Ein deutscher Abgeordneter sagte, es gebe Mitglieder der Fraktion, die es vorgezogen hätten, Weber als Fraktionschef zurücktreten zu sehen, zumal sein konservatives Lager in Deutschland bald die Macht verlieren werde.

Dieser MdEP wies auch darauf hin, dass Esteban González Pons, ein spanischer MdEP, der Webers langjährige Nr. 2 war, jahrelang treu auf eine Führungsrolle gewartet hat.

Während die Mitte-Rechts in Europa bestrebt ist, die Kontrolle über die Regierung in Warschau zurückzugewinnen, und ihre Mitglieder hoffen, dass Tusk ihnen dabei helfen kann, schürte sein Rücktritt nach nur eineinhalb Jahren als EVP-Präsident ein akutes Gefühl, dass die Partei weitgehend steuerlos war , und seit der Pensionierung seines Vorgängers Joseph Daul, eines legendären politischen Hinterzimmermanns, fehlt es an kompetenter Führung. Daul schien als Bauer aus dem Elsass an der deutsch-französischen Grenze die EU-Politik in seiner DNA verankert zu haben.

römische Ruinen

Die Widersprüche der EVP-Fraktion und ihr Bemühen, sich als moderne Partei zu präsentieren, wurden kürzlich bei einem Treffen in Rom offengelegt, bei dem der stark geschrumpfte ehemalige italienische Ministerpräsident Silvio Berlusconi, der jetzt Mitglied des Europäischen Parlaments ist, den Lob der Christdemokratie durch eine Fernsehansprache.

Die italienische Forza Italia, eine traditionell große Delegation in der EVP, hat jetzt nur noch neun Abgeordnete und es gibt anhaltende Spekulationen, dass die Partei versucht, Ligamitglieder in die Reihen der EVP zu locken.

„Wir tun so, als ob die EVP noch in Italien existiert“, sagte einer der Abgeordneten der Partei.

Bei einem Treffen der spanischen Volkspartei Anfang dieses Monats in der Stadt Valencia waren die wichtigsten nicht-spanischen Stars, die eingeladen wurden, sich dem Parteichef Pablo Casado anzuschließen, der griechische Premierminister Kyriakos Mitsotakis und Kurz – die vermeintlichen Gesichter der Zukunft der EVP.

Am Ende konnte Kurz jedoch wegen des sich vertiefenden Korruptionsskandals in Österreich nicht teilnehmen. „Es ist toll, so viele von Ihnen hier zu sehen: leidenschaftlich für Ihre Party; leidenschaftlich über Ihre Zukunft; Leidenschaft für Ihr Land“, sagte Mitsotakis in der Eröffnung seiner RedeEr fügt hinzu: “Sebastian, schade, dass du nicht bei uns sein konntest.”

Stattdessen schickte Kurz ein Video-Statement, das aus irgendeinem mysteriösen Grund von Musik unterbrochen wurde, als er über Migration sprach – ein Thema, bei dem seine harten Ansichten in Spanien, einem Grenzland an vorderster Front, das nicht so gut ankommt fordert seit langem mehr „Solidarität“ von den inneren Mitgliedsstaaten.

Der Rücktritt von Kurz bewahrte seine Koalition und die Kontrolle seiner Partei über die Regierung, und einige EVP-Mitglieder sagten, sie erwarteten, dass sich der Wunderknabe der österreichischen Politik letztendlich erholen würde. Andere sagten jedoch, er könnte sich gut in die Reihen der ehemaligen EVP-Stars einreihen, deren Ruf jetzt angeschlagen ist, darunter der ehemalige französische Präsident Nicolas Sarkozy, der kürzlich wegen Überschreitung der Ausgabengrenzen während seines gescheiterten Präsidentschaftswahlkampfs 2012 verurteilt wurde, und der ehemalige spanische Premierminister José María Aznar.

Einige EVP-Beamte sagten, es sei mehr als genug Zeit zwischen jetzt und den Wahlen zum Europäischen Parlament 2024, damit sich die Partei wieder erholen kann, auch in vielen der größeren EU-Länder.

Auf der Suche nach Führungskräften

Während Griechenland kaum als Bastion des Konservatismus angesehen wird, vor allem nicht im deutschen Sinne des Wortes, wird Mitsotakis aufgrund seiner relativen politischen Sicherheit (er steht erst 2023 vor Wahlen) ein gewisses Potenzial als Fahnenträger der EVP zugeschrieben seinen vergoldeten Lebenslauf, der einen Abschluss von Harvard enthält. Er spricht auch Deutsch und steht der Vizepräsidentin der Kommission, Margaritis Schinas, der Griechin und einer der einflussreichsten Machtakteure der EVP in Brüssel, sehr nahe.

Andere konservative Führer mit kontinentalen Ambitionen sind der kroatische Premierminister Andrej Plenković, der jetzt in seiner zweiten Amtszeit ist. Es zeigt aber auch die Herausforderungen der Partei, wenn einer der wenigen Kandidaten, die für einen Spitzenjob im Jahr 2024 als verfügbar gelten, aus einem Land stammt, das noch nicht dem visafreien Schengen-Reiseraum oder der gemeinsamen Währung Euro angehört.

Viele Augen richten sich nun auf Frankreich, das eine der letzten Hoffnungen der EVP zu sein scheint, die Macht in einem großen westeuropäischen Land wiederzuerlangen, obwohl dies gegen den Amtsinhaber Emmanuel Macron ein weites Ziel zu sein scheint. Erschwerend kommt hinzu, dass mehrere Kandidaten von Les Républicains, einer Mitgliedspartei der EVP, nun einen erbitterten Kampf gegeneinander führen, um als konservativer Präsidentschaftskandidat nominiert zu werden.

Einige in der EVP-Fraktion hoffen, dass Michel Barnier, der ehemalige Brexit-Unterhändler und einer dieser Präsidentschaftskandidaten, seine Ambitionen auf die Führung der EVP-Fraktion richten könnte, wenn er in Frankreich nicht gewinnt.

Der derzeitige Generalsekretär der EVP, Antonio López-Istúriz White, ein spanischer Europaabgeordneter, gilt ebenfalls als potenzieller Anwärter auf den Parteivorsitz – wenn die Opposition gegen die Idee, die Kontrolle über die Fraktion des Europäischen Parlaments und die europaweite Kontrolle zu übernehmen, weiter wächst Party in den Händen von Weber. López-Istúriz White hat es abgelehnt, sich zu seinen Plänen zu äußern.

Inzwischen scheint die Stimmung innerhalb der Partei zwischen Depression und Resignation zu schwanken. Einige Parteimitglieder sagen, die EVP müsse die Lehren aus den jüngsten Wahlverlusten ziehen und schnell handeln, um sich neu zu erfinden, während andere die leise Zuversicht äußern, dass das Pendel, so schlimm die Dinge im Moment erscheinen mögen, bald genug zurück in die Mitte schwingen wird.

„Das ist normal, das sind Zyklen“, sagte ein EVP-Insider. Der Insider verglich die aktuellen Mühsal der Party mit der Durchquerung der Wüste und sagte, sie habe solche kargen Strecken schon einmal überlebt. Sie sagten, die EVP müsse zusammenhalten, da das Schicksal der Partei und der gesamten EU miteinander verflochten sei.

„Wenn die EVP explodiert, ist das ein fataler Schlag für das europäische Projekt“, sagte dieser Insider.

Aber das EVP-Mitglied aus einem nördlichen Land sagte, die Partei müsse einen Weg zur Modernisierung finden. „Wir sind stabil. Wir können regieren. Wir sind proeuropäisch. Natürlich müssen Sie diese Dinge behalten“, sagte dieses Mitglied. „Aber ich denke, wir müssen ein bisschen sexy werden, als wir es sind.

„Ich meine“, fügte dieses Mitglied hinzu. “Wir sind langweilig.”

Jacopo Barigazzi steuerte die Berichterstattung bei.

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